Marvell的豪赌

来源:内容来自半导体行业观察(ID:icbank)原创,作者:蒋思莹,谢谢!

今年,Marvell身上发生了两件值得业界的关注事,一是这位ARM服务器芯片领域的佼佼者宣布其未来目标将锁定在定制解决方案上,二是斥资100亿美元收购Inphi。

前者是Marvell为新兴的ARM服务器芯片领域指明了一条可有望突破X86封锁的道路,后者则是继英伟达收购ARM、AMD收购赛灵思之后的又一超百亿美元的并购案。

过去十数年 ,Marvell经历了多波的起起伏伏,进入今年以来 ,已经渡过过去多年平稳期的芯片巨头似乎又开始“动荡”起来,且又找到了新的目标。

Marvell辉煌的旧时代

1995年,美国加州圣塔克拉拉迎来了一家由华人创办的半导体企业——周秀文(Sehat Sutardja)博士、与妻子戴伟立(Weili Dai)以及弟弟周秀武共同创立了Marvell。戴伟立作为当时全球主要半导体公司中唯一的女性创始人,而受到了业界的瞩目。

Marvell成立于1995年,存储是他们首先布局的领域。但在当时的存储市场上,已经存在了不少实力较强的企业,包括IBM和TI等。但随后,他们便在硬盘驱动器技术上击败德州仪器,迎来了公司发展史上的第一波高潮。而后互联网革命的兴起,让Marvell迎来了第二波发展的机会,在这一轮革命当中,Marvell取代Broadcom成为思科的网络存储芯片供应商。

专注于提供存储、网络以及消费电子芯片的策略,让Marvell在2010年就跻身全球20大半导体厂商中(Marvell名列18)。

其中,消费电子尤其是手机领域的发展,对Marvell的发展起到了重要的影响。2006年,他曾出资6亿美元收购了英特尔的移动通信芯片业务,并在此基础上成立了自己的手机芯片业务部门。当时,Marvell表示,公司在手机芯片市场的占有率还不高,但自己开发的产品加上英特尔的技术将帮助Marvell在第三代手机业务中发挥重要作用。他们预计,收购业务将在一年内盈利。

根据相关资料显示,在英特尔出售项目当中的处理器,就是基于Xscale技术,包括PXA9xx 通信处理器,代号 “Hermon”,以及PXA27x 应用处理器,代号“Bulverde”。基于Xscale架构,Marvell于2010年针对中国市场率先推出了相关芯片——TD-SCDMA单芯片PXA920,据称该芯片一度占据90%市场份额。这也为Marvell抢占4G市场打下了良好的基础。

2013年,中国4G牌照发放之时,Marvell也曾领先竞争对手联发科、展讯推出了首款千元智能手机的4G芯片,并成功抢滩登录。Marvell凭借在4G市场的先发优势,让他们在手机芯片市场的地位也得到了提高。据相关报道显示,截至2014年9月,Marvell的 4G芯片在中国市场份额高达30%,其4G芯片出货量位居全球第二,仅次于高通,领先于竞争对手联发科、展讯。在这种势头之下,Marvell在2015年的营收达到了一个巅峰——37亿美元。

但这种美好的开局,却因为手机芯片的变革而发生了变化。当手机进入4G时代以后,集成整合成为了市场的大势所趋,高通、联发科等公司顺势而起,同时伴随着相关技术的成熟,这些“后起之秀”逐渐抢占了由Marvell所占有的市场。他们的崛起为Marvell在手机领域的发展产生了巨大的威胁,加之2016年,Marvell又爆出了财务问题。导致了2016年,Marvell的营业额严重下滑——当年营收约为27亿美元。在种种压力之下,这一年,Marvell的创办人——首席执行官周秀文与总裁戴伟丽双双辞职。

拿什么劈开新时期

2016年6月,Marvell 任命了Matthew J. Murphy为新的总裁、首席执行官及董事会成员。临危受命,进行大刀阔斧的改革,或许是拯救当时Marvell的良药。

较之前的专注于提供存储、网络以及消费电子芯片的策略相比,Marvell则将存储、网络和连接视为是未来重点布局的领域。从这一转变中便可看出,消费电子芯片已经被排除在了Marvell的战略之外。

于是,我们看到,在接下来的一年中,Marvell将公司旗下的MBU(移动通信部门)出售给了中国芯片初创公司ASR。随后,Marvell将其包括视频和音频处理在内的多媒体业务打包卖给了Synaptic公司。去年,Marvell又将其WiFi连接业务部门、蓝牙技术组合和相关资产的无线连接产品组合与公司该业务部门约550名员工出售给了NXP。

在Marvell进行改革的同时,市场也逐渐发生了变化,数据的价值开始显现出来。于是从2017年以来,Marvell相继收购了Cavium、Avera,开始向数据基础设施领域做转型。经过了3年的努力,2020年,Marvell宣布已经完成了向数据基础设施领域的转型。由此,Marvell也提出了他们的全新口号:“Essential technology,done right。”

在这个过程当中,除了收购以外,致力于ARM服务器芯片也是Marvell的一次大胆尝试。Marvell收购的Cavium的原因也在于此,Cavium此前拥有15年以上的高性能计算多核CPU的技术积累,在基于Arm架构的嵌入式服务器领域经验丰富。基于此,Marvell接连推出了陆续推出了ThunderX、ThunderX2。2020年3月,Marvell宣布了ThunderX3及其在2022年的ThunderX4计划。借助于ThunderX系列产品,Marvell旗下的基于Arm架构的服务器处理器ThunderX在全球范围内得以广泛部署,并经成为了全球最大的Arm服务器处理器供应商。

但也是基于他们对ARM服务器芯片市场的判断,在进行ARM服务器芯片研发的路上,Marvell也于今年做出了一些新的决定——从致力于开发通用芯片转变到定制方案。Marvell曾在其财报电话会议中表示,ARM体系结构的强大能力一直在于能够集成到针对特定用例进行了优化的高度定制化设计中,公司看到超大规模数据中心应用程序也是如此。Marvell在过去几年中开发的大量独特的ARM服务器处理器IP和技术非常适合创建超规模厂商所要求的定制处理器。因此,Marvell决定将未来在ARM服务器市场的投资目标锁定在定制解决方案上。

在定制化芯片的这条路上,Marvell还曾于2019年收购了GF的ASIC业务——Avera Semiconductor。Marvell指出,此次收购会将Avera Semi的领先定制设计功能与Marvell的先进技术平台和规模结合在一起,为有线和无线基础设施提供一个领先的ASIC供应商。同时,本次收购还能加快Marvell向基础设施半导体解决方案供应商的转型。

而近期Marvell收购Inphi也同样是围绕着数据基础设施这一领域。根据Marvell方面的消息显示,Matt Murphy 表示:“收购 Inphi 将提升 Marvell 在云计算领域的领导地位,并在未来 10 年提升我们在 5G 网络中的地位。Inphi 的技术(包括 400G 数据中心互连光学模块利用到的独特的硅光子学和 DSP 技术)是云数据中心网络的核心。我们相信,Inphi 在云客户中不断增长的影响力也将为 Marvell 的DPU和ASIC产品带来更多机会。”

拥有了各种丰富IP和技术的Marvell未来将如何发展?这值得我们拭目以待。

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